五角大樓支持澳美聯合應對中共“稀土武器”

作者:喜馬拉雅聯盟加拿大農場熊媽媽

校對:HUH

圖片來源:deccanherald.com

眾所周知,稀土沒有經濟上可行的替代品,如果中止稀土價值鏈將會對一個國家經濟體的技術生態系統帶來災難性的後果。稀土金屬主要應用於國防工業、航天科技、電子科技、石油化工、冶金、機械製造、輕工、環保、農業等領域,稀土更是導彈系統、激光、航空電子、風力渦輪機、智能手機的關鍵材料,具有十分重要的戰略意義。

據美國地質調查局(USGS)信息,全球稀土資源總儲量約為1.2 億噸,其中中共國儲量為4400 萬噸,佔比約37.8%,2019 年全球稀土礦產量21萬噸,其中,中共國稀土礦產量13.2 萬噸,佔比近63%,是世界最大稀土礦生產國,其次是美國2.6 萬噸礦產量、緬甸2.2 萬噸礦產量、澳大利亞2.1萬噸礦產量,所以中共國擁有極高的市場支配力,這種巨大的市場力量使中共可以利用稀土作為“武器”對其他國家進行要挾,也是中共“崴腳部”經常利用的外交籌碼。

稀土產業地理分佈複雜,從採礦、冶煉到製造的跨境價值鏈涉及多個國家,如果中共中止對歐美稀土供應將導致價格飆升,並對全球科技生態系統產生重大影響。

為防止這種情況發生,人們迅速開始尋找能夠替代中共國的稀土供應方。美國商務部長威爾伯•羅斯2019年6月宣布了一項戰略,以確保重要礦產安全。這份報告概述了增加中共國以外地區稀土供應的六個步驟。美國還啟動了與澳大利亞和加拿大關於稀土項目合作的討論。

澳大利亞對美國實現稀土供應多樣化的努力十分重要。該國氧化物全球產量佔比15%,位居世界第二,也是全球領先稀土公司Lynas Corp的所在地。在日本與中共國於2010年因領土爭端導致稀土供應摩擦後,Lynas受益於與日本企業Sojitz和JOGMEC建立的長期合作夥伴關係。今年4月,Lynas獲得美國國防部合約,為後者設計一座新的重稀土分離工廠。該項目將由Lynas與得克薩斯州企業Blue Line合作。目前,只有中共國擁有重稀土分離廠。然而,5月下旬傳出的消息稱,由於美國政府對稀土礦來源及資金方向發生爭議,合約被迫擱置。

近日,澳美稀土合作有了實質性進展,五角大樓宣布支持澳大利亞Lynas在美建廠,Lynas已獲得美國政府的資金,用於在得克薩斯州設計一座價值5000萬澳元(約3600萬美元)的加工廠,旨在打破中共對廣泛應用於高科技行業的重稀土材料進行商業分離的束縛。美國融資合同的消息使Lynas的股票週一上漲了11%。

合同之所以批准是因為華盛頓越來越擔心北京可能利用其在稀土供應鏈中的優勢向美國武器供應商施加壓力,中共國在本月曾威脅要對洛克希德·馬丁公司實施制裁以報復美國向台灣出售武器。

Lynas首席執行官Amanda Lacaze表示:“西方各國政府已經開始意識到供應鏈彈性的重要性,這充分錶明了他們準備真正支持我們行業的發展。”

她說,北京對洛克希德實施制裁的威脅強調了依賴特定國家或公司提供關鍵物資的風險。新冠病毒的爆發也向政府強調了供應鏈彈性的重要性。

Lynas是中共國以外唯一的主要稀土生產商。它正在尋求從主要提供輕稀土到生產重稀土的擴展,重稀土是用於高科技產品(包括軍事應用和電動汽車)的高性能磁體的關鍵原材料。

雖然澳美在稀土產業,特別是重稀土產業合作已有實質性的進展,但是抵禦中共“稀土武器”還有很長的路要走。一是由於稀土開采和冶煉技術的複雜性,建立安全、可靠並且可持續的產業鍊是系統工程,不是一蹴而就的;二是下游的稀土產品加工設備相對稀少,澳美的一些產品之前都是在中共國加工或者某些產品的工序在中共國完成,例如美國擁有Mountain Pass銅礦,主要依賴在中共國進行處理,Lynas關鍵產品釹-镨生產的主要工序在中共國完成。

世界稀土市場依靠單一的由中共提供大部分材料的枷鎖必須被打破,進而建立多樣化的稀土價值鏈,以確保全球技術產業穩定,不只局限於上游開採,還包括分離和處理,達到上下游一體化,這對全球經濟至關重要。

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